Sábado, 25 de Maio de 2024
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Como a British American Tobacco pressionou o Quênia para diluigar os avisos de bolsa de nicotina

por Edmilson GuimaraesEdmilson Guimaraes
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Exclusivo: a gigante do tabaco disse que retiraria o investimento de uma fábrica de Nairóbi se seu pedido de rótulos de saúde menores não fosse atendido, mostram documentos vazados

Fonte: The Guardian

O governo queniano enfraqueceu os avisos de saúde nas bolsas de nicotina depois que a British American Tobacco disse que retiraria investimentos de uma nova fábrica na capital do país, revelou uma investigação.

Cartas entre a British American Tobacco (BAT) e o Ministério da Saúde mostram que o governo cedeu à demanda da gigante do tabaco de vender Velo – uma das maiores marcas de bolsas de nicotina do mundo – com avisos de saúde significativamente menores e sem mencionar os tóxicos potencialmente causadores de câncer presentes nos produtos.

As cartas estão entre os documentos compartilhados com o Guardian e a Africa Uncensored, e obtidos pelo canal de notícias investigativo Examination, que revelam a influência da indústria sobre a política no país da África Oriental.

Os regulamentos existentes sobre tabaco no Quênia estipulam que tais rótulos devem cobrir um terço da embalagem e incluir informações sobre os riscos para a saúde do produto. A BAT fez lobby para reduzir o tamanho do aviso, mostram as letras. O Ministério da Saúde concordou que Velo poderia ser vendido com um pequeno aviso dizendo: “Este produto contém nicotina e é viciante”.

No Reino Unido, os rótulos de aviso também informam aos consumidores que as bolsas de nicotina não são “livres de risco” porque contêm vestígios de nitrosaminas específicas do tabaco (TSNAs), compostos causadores de câncer que também estão presentes nos cigarros.

As bolsas Velo ganharam popularidade global, inclusive entre os jovens do Quênia. Vídeos do TikTok de jovens quenianos usando o Velo acumularam milhões de visualizações, e pesquisas acadêmicas mostram que o produto é vendido nas escolas.

Um rascunho de relatório de uma força-tarefa do governo, que foi então vazado para o Exame, acusa as empresas de tabaco de atingir os jovens. Temendo que uma nova geração se torne viciada em nicotina e que as bolsas possam ser uma porta de entrada para o tabagismo, a força-tarefa está pedindo uma regulamentação rigorosa dos produtos. Outros políticos estão exigindo uma proibição total.

As revelações sobre o papel da BAT na formação de avisos de saúde no Quênia vêm em meio a uma campanha em toda a indústria para vender mais produtos de nicotina “sem fumo” – mas ainda viciantes – em todo o mundo.

O mercado global de bolsas de nicotina, um dos muitos produtos “sem fumaça”, foi de US$ 3 bilhões (£ 2,36 bilhões) em 2021. A BAT vê o Quênia como um de seus principais “mercados de teste” em países de baixa e média renda, de acordo com suas apresentações financeiras, e planeja tornar o país sua base de operações para a implantação do produto em toda a África Austral e Oriental.

No entanto, não está claro como as bolsas de nicotina afetam a saúde humana a longo prazo.

Em setembro de 2021, o diretor administrativo da BAT escreveu ao Ministério da Saúde do Quênia pedindo permissão para que o Lyft (como Velo foi chamado quando entrou no mercado pela primeira vez) fosse vendido com um aviso cobrindo apenas 10% do pacote. Ele disse que a “retomada das operações da fábrica” dependia da aprovação deste aviso menor. “Sua consideração positiva deste pedido nos permitirá operacionalizar nossa fábrica”, disse a carta. O Ministério da Saúde concordou em permitir avisos cobrindo 15% da frente do pacote.

Em um comunicado, um porta-voz da BAT disse que a rotulagem do produto fornece “informações importantes de segurança” e que a linguagem afirma claramente que todas as bolsas de nicotina são apenas para adultos e “nunca devem ser usadas por menores de idade”.

“Como muitas outras empresas, contribuímos para o debate público sobre questões que são importantes para nossos consumidores, em particular a redução de danos ao tabaco”, disse o porta-voz.

O que são bolsas Velo e elas prejudicam a saúde?

Velo são bolsas brancas cheias de nicotina, aromatizantes e fibras vegetais que são colocadas entre o lábio e a gengiva para liberar um golpe de nicotina. Eles são inspirados no Snus, o produto sueco de tabaco úmido, mas são livres de tabaco. As bolsas vêm em uma variedade de sabores, incluindo “brisa tropical”, “vibração urbana” e “baga de rubi”. No Quênia, Velo custa 350 xelins (£ 1,69) por uma pequena lata contendo 20 bolsas, tornando-as acessíveis para os quenianos de classe média.

Velo são as únicas bolsas de nicotina que podem ser vendidas legalmente no Quênia, mas outras são contrabandeadas ilegalmente.

A ciência em torno dos efeitos à saúde das bolsas de nicotina ainda está surgindo, e falta pesquisa independente porque a maioria dos estudos até agora foi encomendada pela indústria do tabaco. Pesquisas da indústria dizem que os produtos expõem os usuários a menos tóxicos do que o tabagismo, mas conclui que mais estudos são necessários para determinar se eles reduzem o risco de doença.

As bolsas de nicotina podem conter níveis extremamente altos de nicotina e fornecer a mesma quantidade de nicotina na corrente sanguínea que um cigarro. Os efeitos a longo prazo da nicotina incluem pressão alta e aumento do risco de acidente vascular cerebral e insuficiência cardíaca. Alguns estudos mostram que a nicotina pode danificar o cérebro dos bebês em desenvolvimento e afetar negativamente o desenvolvimento do cérebro dos adolescentes.

Os poucos estudos independentes que foram realizados em bolsas de nicotina também revelaram a presença de TSNAs causadores de câncer na maioria das marcas. Estes são compostos que se formam naturalmente quando o tabaco é processado, neste caso quando a nicotina é extraída para adicionar às bolsas.

A própria pesquisa da BAT descobriu que as bolsas de nicotina Velo contêm os dois TSNAs mais perigosos, embora diga que eles não são encontrados em níveis “quantificáveis”.

A American Cancer Society disse que, embora haja evidências de que a exposição a TSNAs em doses mais altas (por exemplo, como resultado do tabagismo) esteja associada ao câncer, não há estudos de longo prazo conhecidos sobre a exposição a níveis baixos. Cientistas do Instituto Federal de Avaliação de Risco da Alemanha disseram que os fabricantes de nicotina devem melhorar seus processos para garantir que substâncias cancerígenas, como TSNAs, não estejam presentes.

As bolsas de nicotina são produtos em rápida evolução que variam muito e provavelmente contêm vários outros produtos químicos que podem causar câncer, de acordo com a American Cancer Society. BAT diz que as bolsas de nicotina têm um perfil de segurança semelhante aos produtos de substituição de nicotina, como pastilhas e goma de mascar.

Uma campanha de lobby bem-sucedida

A BAT lançou pela primeira vez suas bolsas de nicotina no mercado queniano em 2019.

A empresa obteve sua licença para vender os produtos através do Conselho de Farmácia e Venenos do Quênia, um departamento do ministério da saúde que regula medicamentos e medicamentos. Sob essa licença, as bolsas, então vendidas sob a marca Lyft, só deveriam ser vendidas em farmácias.

Mas a BAT e seus fornecedores venderam as bolsas on-line e nas lojas. Eles anunciaram as bolsas por meio de influenciadores de mídia social e brindes nas universidades. Sua popularidade disparou com os jovens, incluindo crianças.

Um DJ queniano e um apresentador de TV estavam entre os influenciadores apresentados pela BAT no Grande Prêmio de Fórmula Um de 2019 em Abu Dhabi, como parte do patrocínio da empresa à equipe McLaren F1. A BAT pagou à equipe de mídia social para postar hashtags como #GetLyfted, #LyftxMcLaren e #LyftKenya para os seguidores.

Em setembro de 2020, o Ministério da Saúde do Quênia escreveu ao Conselho de Farmácia e Venenos contestando sua decisão de licenciar a Lyft, que disse que também estava sendo vendida em máquinas de venda automática, em violação da lei. A BAT disse que nunca vendeu seus produtos em máquinas de venda automática.

O ministério pediu um relatório abrangente sobre as circunstâncias que levaram o Conselho de Farmácia e Venenos a conceder à BAT uma licença para vender suas bolsas em primeiro lugar. O Conselho de Farmácia e Venenos escreveu à BAT Quênia em outubro de 2020, dizendo que o Lyft deveria ser vendido apenas por farmácias e deve ser retirado de lojas de varejo e mercados on-line. Dizia que o produto não deve ser anunciado.

Em resposta, a BAT suspendeu temporariamente as vendas da Lyft. Ele disse aos investidores que “continuaria a se envolver com as autoridades locais”.

Em janeiro de 2021, o Ministério da Saúde escreveu ao BAT dizendo que as bolsas agora estariam sujeitas aos regulamentos de tabaco existentes no Quênia, que exigem avisos de saúde que cobrem cerca de um terço da frente da embalagem e metade da parte de trás. Antes da BAT suspender as vendas da Lyft, elas estavam sendo vendidas com avisos significativamente menores.

“É quando um forte lobby agora começou, cartas foram escritas e muitas reuniões realizadas na Afya House [a sede do ministério da saúde do Quênia]”, disse um funcionário de saúde pública do governo ao Exame sob condição de anonimato.

O principal avanço veio para o BAT logo depois que ele escreveu ao ministério da saúde em setembro de 2021 e ameaçou retirar investimentos de uma nova fábrica de bolsas de nicotina que se comprometeu a construir em Nairóbi, que serviria à África Oriental e do Sul.

Na carta, Crispin Achola, diretor administrativo da BAT Quênia, disse ao secretário de saúde do gabinete, Mutahi Kagwe, que “nossa retomada das operações da fábrica e a venda do Lyft no Quênia depende do fornecimento de avisos de saúde de texto apropriados”.

Achola chamou a atenção de Kagwe para uma subcláusula da Lei de Controle do Tabaco do Quênia de 2007 que permite que o secretário do gabinete discricionário altere os avisos de saúde dos produtos por meio de uma diretiva especial.

Inicialmente, a BAT havia prometido mais de US$ 15 milhões para construir uma nova fábrica para as bolsas de nicotina.

Menos de um mês depois que a BAT fez sua ameaça sobre o investimento, Kagwe permitiu que a BAT reduzisse pela metade o tamanho dos avisos de saúde na embalagem da bolsa de nicotina e disse que o único aviso de saúde que tinha que incluir eram as palavras: “Este produto contém nicotina e é viciante”, sem mencionar a presença dos tóxicos causadores de câncer.

Como resultado, os produtos receberam luz verde para reentrar no mercado queniano em junho de 2022. É quando as bolsas, renomeadas para Velo, inundaram de volta. O Ministério da Saúde não respondeu com um comentário

A BAT recebeu uma dispensa especial para vender bolsas de nicotina sem avisos de saúde de tamanho padrão até julho de 2023. Depois que essa permissão expirou, a gigante do tabaco escreveu ao ministério da saúde em agosto pedindo uma isenção por idade, “adependendo do desenvolvimento de regulamentos específicos sobre este produto e categorias relacionadas”.

O Ministério da Saúde ainda não respondeu ao BAT. A Velo ainda está à venda, embora haja escassez nas lojas. Em outubro e novembro de 2023, várias remessas de bolsas de nicotina foram apreendidas no Aeroporto Internacional Jomo Kenyatta. Não está claro por que, mas no total, quase 20 toneladas do produto foram apreendidas.

Um sucesso entre a geração Z

A BAT diz que as bolsas Velo são direcionadas apenas a fumantes adultos ou usuários de nicotina, mas especialistas argumentam que os produtos são populares entre os jovens quenianos. Isso apesar das taxas de tabagismo serem baixas nessa faixa etária.

Como os dados sobre as vendas da Velo não são disponibilizados publicamente pelo BAT ou pelo governo queniano, o número de clientes, incluindo jovens que compram o produto, é desconhecido.

Dados preliminares de uma pesquisa inédita de Cyprian Mostert, professor assistente de economia da saúde global no Instituto Cérebro e Mente da Universidade Aga Khan em Nairóbi, indicam que as bolsas de nicotina são usadas principalmente pela geração Z (aqueles nascidos entre 1997 e 2012). As bolsas se tornaram especialmente populares entre a juventude urbana, particularmente entre as meninas, indica a pesquisa.

“Os professores nos disseram que [bolsas de nicotina] já se infiltraram no sistema escolar no Quênia, especialmente nas escolas secundárias. Há um aumento muito drástico nessas coortes porque elas são comercializadas como algo legal”, diz Mostert.

“Cerca de 70% deste produto é negociado on-line. Há ’empurradores’, caras ilegais que operam em nível comunitário, que podem empurrar esses produtos diretamente para as escolas, e os guardas de segurança que estão trabalhando em muitas escolas também fazem parte dos empurradores e os apresentam às crianças”, diz ele.

Os motoristas de táxis de motocicleta, chamados de pilotos “boda boda” no Quênia, estão empurrando os produtos, diz Mostert. Ele foi informado por um funcionário do distrito escolar entrevistado para o estudo que os professores haviam enfrentado audiências disciplinares por vender bolsas de nicotina para crianças.

“Os diretores das escolas estão vendo um aumento no consumo do produto porque os comerciantes locais estão conduzindo uma campanha de desinformação de que é um produto legal que pode fazer as crianças se sentirem calmas”, diz ele.

Fazemos com que a BAT sinta que seu lar na África é o Quênia, o que é tão ruim para a região e para toda a geração que estamos sujeitando ao vício

Joel Gitali, Aliança de Controle do Tabaco do Quênia

Em um comunicado, a BAT disse ao Exame que trabalha com os varejistas “para educá-los sobre as leis de idade mínima e realizar verificações pontuais para garantir que os avisos de informações sobre a idade mínima estejam em vigor”.

A força-tarefa do governo debatendo a legalidade dos produtos de nicotina está considerando novas leis que regulariam esses produtos separadamente dos cigarros, bem como a rotulagem que inclui avisos sobre os riscos à saúde.

Joel Gitali, presidente da Kenya Tobacco Control Alliance, diz que o governo está em uma “encruzilhada”, onde deve escolher entre a saúde pública e os benefícios econômicos que a BAT afirma que as bolsas de nicotina trarão para o Quênia.

“O Quênia está sendo usado indevidamente e demos a essas pessoas um local de pouso muito bom onde elas podem operar e fazer qualquer coisa”, disse ele. “Estamos fazendo a BAT sentir que sua casa na África é o Quênia, o que é algo tão ruim para a região e para toda a geração que estamos sujeitando a esse tipo de vício. Deve parar.”

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